¿Por qué envejecemos? telomeros y telomerasa

Hoy nos enfrentamos a una pregunta que desde luego no es nueva y que ronda en la cabeza del ser humano desde el principio de los tiempos ¿Por qué envejecemos?

El envejecimiento y su relación con los telómeros.

Voy a intentar explicarme por que el tema es un poco liado. Se entiende por envejecimiento, la pérdida progresiva de la funcionalidad de las células que acaba conduciéndonos a las enfermedades que hoy día conocemos, como cánceres, diabetes, accidentes cardiovasculares, etc.

Desde nuestros comienzos en el colegio o en la escuela, hemos estudiado (o al menos debimos hacerlo) que las células de los seres vivos se replican, es decir, se dividen y crean a su vez nuevas células, de una célula madre, nacen dos nuevas células hijas, lo que en términos científicos se denomina mitosis. Cada célula nueva, hija de la madre, es genéticamente igual que su madre, esto es, comparte el mismo material genético que su ascendiente.

Pero ¿qué ocurre en cada división celular? ocurre que siempre se pierde algo de material genético y ese algo de material genético hay que «compensarlo» y ahí entran los llamados telómeros, que son estructuras que protegen al ADN, cuya función es «compensar la pérdida de material genético ocurrida por la división.

A medida que se van produciendo más réplicas celulares, el telómero se va reduciendo hasta llegar a un punto determinado en que no se puede reducir más, y entonces viene el problema por que la célula ya no se replica más y entra en estado de «senescencia celular» o sencillamente, muere, lo que impide el normal desarrollo del sistema biológico.

¿Qué son los telómeros y cuál es su función? Los telómeros son secuencias repetitivas de ADN que se encuentran en los extremos de los cromosomas y protegen al genoma de la pérdida del material genético.

El problema de los telómeros es que tienen una longitud determinada y cada vez que necesitamos utilizarlos, su longitud se va acortando.

¿Qué relación tienen con el envejecimiento? Pues bien, hace algunos años se ha conseguido conectar la esperanza de vida con el tamaño de los telómeros. Me explico, en pruebas de laboratorio hechas con ratones, se ha conseguido ver que el acortamiento o alargamiento de los telómeros aumenta o reduce su esperanza de vida.

La telomerasa

Y muchos nos preguntamos, si conseguimos algo que alargue los telómeros, habremos conseguido la eterna juventud. Pues lamentablemente no es tan fácil. Si sabemos que existe una proteína, denominada TELOMERASA que consigue alargar a los telómeros, pero, ¿cuál es el problema? que la telomerasa, en la edad adulta, sólo está presente en las células de los órganos hematopoyéticos, células madre y células reproductoras, o sea, la mayoría de nuestras células en la edad adulta no tienen telomerasa.

Pero no está todo perdido, en un estudio reciente en España, se ha conseguido (en ratones) reactivar la producción de telomerasa con lo que conseguimos mantener el tamaño del telómero y consiguientemente evitar el daño celular.

Como siempre, poco dura la alegría en casa del ahorcado ¿Qué ocurre? que tampoco podemos reactivar la producción de telomerasa de forma infinita por que podría dar lugar a un descontrol celular y la consiguiente aparición de cánceres y otras patologías.

Pero…. ¿que se ha conseguido? reactivar la telomerasa por tiempo determinado y así evitar que la célula degenere. ¿Cuál es el problema? que la experimentación aún está en fase muy primaria y únicamente se ha experimentado con ratones, no obstante, sus resultados son muy esperanzadores y podemos estar ante una línea de investigación que quizá contribuya a aumentar nuestra esperanza de vida.

Y la gran pregunta ¿llegaremos a ser inmortales? estoy seguro de que no, pero si creo que aumentará nuestra esperanza de vida.


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